Immaginate un grande albergo. Adesso immaginate una grande folla. Ed immaginate anche che questa grande folla sia lì per una convention, un meeting. Un meeting inusuale, però.

Sì, perché non è un meeting di un'azienda, è un meeting di appassionati. E non si svolge in un luogo qualsiasi, ma si svolge a Miami, negli Stati Uniti.

Miami è la mecca della finanza anti-establishment. O così sembrava il 4 e 5 giugno, quando 12.000 persone vestite di tutto, dai completi di flanella all'attrezzatura da festival e ai cappelli a forma di balena sono arrivati alla più grande conferenza mondiale sui bitcoin.

Sul palco guru della crittografia come Jack Dorsey, il capo di Twitter, ha lodato coloro che "lottano per la fortuna e la libertà".

La folla è esplosa quando Nayib Bukele, il presidente di El Salvador, ha annunciato piani per rendere il bitcoin valuta legale. (Il 9 giugno i legislatori hanno approvato la sua proposta). "Questo non è un momento", ha detto il sindaco di Miami. "Questo è un movimento".

Non è tutto oro quel che luccica

Il movimento è comunque lontano dalla sua destinazione, dalla sua meta finale.

Ormai nel suo 13° anno, il bitcoin è diventato una investimento che fa sensazione. Ma, entusiasmo del signor Bukele a parte, rimane un mezzo di scambio povero e poco utilizzato.

Una miriade di criptovalute più piccole, nel frattempo, si stanno affrettando a rubargli la scena. Circa 10.000 sono elencate su CoinMarketCap, un sito web specializzato, quasi il doppio rispetto a un anno fa.

Bitcoin rappresenta il 40% del valore totale di tutte le criptovalute oggi, rispetto al 70% di gennaio. Elon Musk, un magnate delle auto elettriche (per chi vivesse sulla luna, è il CEO di Tesla) i cui tweet sembrano fare il bello ed il cattivo tempo nei mercati delle criptovalute, dice che ora favorisce i rivali più giovani di bitcoin. Uno di loro potrebbe rubare la corona di re delle cripto al bitcoin?

In cerca di un nuovo re

Molti non vogliono esserlo, in fondo. Molte criptovalute elencate nelle borse sono "token", che possono diventare strumenti di speculazione ma, a differenza delle "monete", non aspirano alle funzioni complete del denaro.

Lo scopo dei token di "sicurezza", come quello delle azioni e delle obbligazioni, è l'investimento: rappresentano la proprietà di aziende o altri beni, registrati su un libro mastro distribuito.

I token di "utilità", nel frattempo, sono crediti negoziabili che possono essere acquistati e utilizzati in cambio di un servizio. Gli scambi di criptovalute, per esempio, vendono token che i giocatori usano per pagare le commissioni di transazione.

Restano ancora 779 monete. Molte sono minuscole: solo 110 hanno una capitalizzazione di mercato superiore a 100 milioni di dollari.

Alcune sono delle mode e si riveleranno effimere. I contendenti più seri rientrano in due categorie: i "cloni del bitcoin" cercano di correggere i difetti della criptovaluta come mezzo di pagamento; e i "cloni di Ether" mirano a svolgere nuove funzioni.

I cloni del bitcoin

Considerate prima i cloni di bitcoin. Un problema con il bitcoin è la sua volatilità: nel giro di poche ore il 19 maggio, per esempio, i prezzi sono scesi del 30%. Per evitare tali oscillazioni, i cosiddetti "stablecoin" seguono invece le valute emesse dal governo (o "fiat", nel cripto-linguaggio).

Altri cloni cercano di risolvere i problemi di privacy di bitcoin. Perché tutte le transazioni bitcoin sono registrate sulla sua blockchain, che è pubblica, e lasciano una traccia.

Il 7 giugno i funzionari americani hanno detto di aver recuperato 2,3 milioni di dollari di un riscatto pagato in bitcoin agli hacker che hanno chiuso la Colonial Pipeline a maggio, dopo aver identificato il portafoglio virtuale che avevano usato.

Alcune monete cercano di fornire un maggiore anonimato utilizzando una tecnologia di mascheramento. Monero, per esempio, cerca di rendere difficile collegare i flussi a un'identità fissa, tracciare i fondi o osservare le dimensioni delle transazioni.

Altri cloni ancora cercano di rendere i pagamenti più economici e veloci da elaborare.

Per garantire che le transazioni siano legittime senza fare affidamento su un'autorità centrale, bitcoin si basa su un sistema chiamato "prova di lavoro" (proof-of-work), dove i "minatori" competono per convalidare blocchi di transazioni risolvendo problemi numerici che richiedono tempo.

Ma il design di bitcoin è tale che può gestire solo circa sette transazioni al secondo. Il creatore di Litecoin ha quindi modificato l'algoritmo in modo che i nuovi blocchi siano elaborati più spesso. Dogecoin, una moneta che è stata sviluppata per scherzo e che compare spesso nei tweet di Elon Musk, non ha un limite alla sua offerta.

Alternative più radicali, come Cardano e Tron, sono passati alla "prova di partecipazione" (proof-of-stake), in base alla quale i validatori sono ricompensati in proporzione al numero di monete che bloccano in un portafoglio di deposito mentre le transazioni sono verificate. Il processo coinvolge meno hardware e meno costi energetici.

La perdita di autorevolezza di bitcoin

Ma per ogni difetto che i cloni cercano di correggere, un attributo desiderabile di bitcoin sembra perdersi.

Le Stablecoin, per esempio, richiedono agli utenti di fidarsi sia dell'emittente (che deve tenere il contante in riserva) che di un governo, sconfiggendo gli scopi anarchici originali della crittografia. Alcune potrebbero anche non essere degne di fiducia.

A febbraio l'emittente di Tether, la stablecoin più grande, è stato multato di 18,5 milioni di dollari dalle autorità di New York per aver mentito sulla sua scorta di dollari.

Le grandi borse hanno cancellato l'ultra-privato Monero, temendo il suo potenziale di riciclaggio di denaro. Dogecoin è ancora più volatile del bitcoin, come mostrato anche nel nostro articolo di riferimento sulla cripto, che trovate qui.

Il sistema proof-of-stake, nel frattempo, incoraggia l'accaparramento, limitando la liquidità. Favorisce anche la concentrazione, che va contro la decentralizzazione, dice Eswar Prasad della Cornell University.

Questi compromessi possono essere il motivo per cui nessuno dei cloni è arrivato vicino a superare il bitcoin, finora.

Secondo gli analisti di Brave New Coin, una società di ricerca, misure alternative, come l'attività su GitHub, una piattaforma utilizzata dai programmatori per collaborare ai progetti, mostrano che il bitcoin rimane molto popolare.

La minaccia a bitcoin

La minaccia viene invece dalle valute con blockchain più agili, che possono fare più che registrare i pagamenti.

Ethereum, che ospita ether, la seconda criptovaluta più preziosa, può eseguire programmi automatici che, per esempio, spostano denaro tra i portafogli solo dopo un evento specifico.

Ether e i suoi cloni sono diventati centrali nel campo nascente della finanza decentralizzata (DeFi), dove i "contratti intelligenti" replicano transazioni finanziarie sofisticate, come fare prestiti o offrire assicurazioni, senza un intermediario di fiducia.

Questo fatto sta aumentando l'adozione di queste cripto. Negli ultimi 12 mesi la DeFi ha guidato il 40% delle transazioni di ether, dal 7% del periodo precedente, secondo Chainalysis, una società di dati.

Con circa 59 miliardi di dollari di capitale depositato nelle sue varie applicazioni finora, la DeFi rimane piccola. Ma sta crescendo velocemente, e il bitcoin, con una blockchain che non può ospitare i contratti intelligenti, è mal equipaggiato per cavalcare l'onda.

Il suo vantaggio di primo arrivato e la sua scarsità fanno sì che il bitcoin rimanga attraente come bene speculativo. Ma tutto questo potrebbe rivelarsi una magra consolazione.