Come funziona il mercato dei vaccini, compreso il costo di uno di essi e il processo di sviluppo del vaccino stesso? Qual è l'impatto della pandemia di Covid-19?

Pensiamo che nei prossimi anni ci sarà un'enorme richiesta di vaccini antinfluenzali basati sull'mRNA. Saranno in grado di diminuire notevolmente il tempo dalla progettazione alla produzione, aumentando così l'accuratezza della previsione dei ceppi in circolazione e a sua volta aumentandone l'efficacia.

Non saremmo sorpresi se ci fosse uno sforzo lungo tutta la linea per fare lo stesso con il comune raffreddore, nonostante la mancanza di un reale bisogno medico per questa malattia, che non è comunque mortale.

Il costo di R&S per lo sviluppo di nuovi vaccini è anche significativamente diminuito con l'mRNA - è il motivo per cui si vede un mucchio di diversi obiettivi di malattia nella pipeline di Moderna e BioNtech.

A tutto questo risponderemo tra poco. Abbiate la pazienza di leggere e lo saprete.

Qualche opinione e introduzione

"Di tutti i prodotti al mondo su cui non bisogna utilizzare le priorità basate sul mercato, questi devono essere i vaccini". La frase non è nostra, ma di Bill Gates, un uomo che non ha bisogno di presentazioni, anche e soprattutto nel campo benefico e medico, grazie all'attività della sua fondazione, la Bill e Melinda Gates Foundation.

"Non c'è tecnologia conosciuta dall'uomo oggi che sia più veloce dell'mRNA". Questo è quanto dichiara Stephane Bancel, il CEO di Moderna, la casa farmaceutica che produce uno dei due nuovissimi vaccini a mRNA già disponibili in tutto il mondo, anche in Italia.

"A causa di questa posizione di monopolio o duopolio in cui si trovano i venditori, tende ad avere un alto potere di mercato e la capacità di ottenere prezzi più alti". E questo è quanto dice Suerie Moon, il co-direttore del Global Health Centre.

I vaccini salvano da due a tre milioni di vite ogni anno. Ma portarli sul mercato comporta enormi investimenti, una scienza complessa e contratti spesso segreti, che alimentano il complottismo di una popolazione mondiale fortemente ignorante in ambito scientifico.

Prima della pandemia da Covid-19, poche persone prestavano attenzione ai modelli di business dietro i vaccini. Il mercato farmaceutico globale valeva $1.3tn nel 2019. I vaccini ne costituivano solo il 3%, generando circa 33 miliardi di dollari di entrate. Questo rispetto ai 142 miliardi di dollari dei farmaci contro il cancro.

Quindi, come funziona l'economia dei vaccini? Chi li finanzia? Quanto sono redditizi? E la pandemia Covid-19 e le nuove tecnologie sconvolgeranno per sempre il mercato dei vaccini?

L'economia dei vaccini

Il lavoro sulle malattie infettive è spesso molto oscuro, perché l'onere di trovare una cura a malattie contagiose è parecchio lontano dalla vista nei paesi ricchi, dove si trova il cuore del potere scientifico e produttivo.

I governi sono il principale finanziatore della scienza dietro ai vaccini. E questo è fondamentale. E tutti i benefici che abbiamo oggi, se si pensa all'analisi delle sequenze, o agli mRNA, e alla biotecnologia, la nuova produzione, tutto questo è venuto fuori da investimenti nella scienza di base.

Quando si passa alla fase uno delle sperimentazioni, queste vengono prese in consegna dall'industria, ovviamente. Forse un vaccino su 10 e un trial di fase uno viene approvato, mentre dal 50% al 70% dei vaccini in fase tre viene approvato.

Gli investitori entreranno solo quando il mercato e le possibilità di successo saranno ben noti. Questo non significa che il rischio sia zero, per loro. Ma, in gran parte, quello che vediamo è che il settore pubblico se ne assume la maggior parte. E, in effetti, questo è ciò che permette al business dei vaccini di funzionare.

Il costo della creazione di un vaccino è molto variabile. In media, va da alcuni milioni a qualche miliardo di dollari. L'offerta, la domanda e i prezzi dei vaccini sono determinati da un piccolo numero di fattori. Dal lato dell'acquirente, i governi nazionali e le organizzazioni come la GAVI Alliance, l'alleanza globale per i vaccini, e l'UNICEF sono tra i maggiori acquirenti. Dal lato del venditore ci sono le aziende farmaceutiche.

Poiché i costi di sviluppo e le barriere normative per i vaccini sono alti, le aziende possono mantenere i loro monopoli più a lungo. Si tende ad avere così un alto potere di mercato e la capacità di ottenere prezzi più alti di un farmaco generico a piccola molecola, o anche un vaccino per il quale si hanno molti concorrenti.

L'importanza della GAVI

Fino alla creazione della GAVI, l'Alleanza Globale per i Vaccini, nel 2000, non c'era potere d'acquisto per far arrivare questi nuovi vaccini ai bambini che ne avevano più bisogno. Quindi di trovavamo di fronte ad una grande ironia, cioè che i vaccini contro il rotavirus e lo pneumococco, che ora salvano la vita di milioni di bambini piccoli, non venivano distribuiti in questi paesi.

Normalmente, quello che succede è che quando i vaccini escono, escono ad un prezzo alto e con volume di produzione basso. E, col tempo, man mano che la resa economica sale, man mano che altri produttori cominciano a produrli, i prezzi scendono drasticamente.

Per fare un esempio, i vaccini che la GAVI distribuisce per coprire le vaccinazioni di base nei Paesi emergenti, che sono quelli approvati dall'OMS, costano più di 1.300 dollari, se si considera il modello statunitense. E loro invece li pagano 27 dollari. Quindi si tratta di una differenza enorme.

GAVI in genere negozia l'approvvigionamento per conto del 60% dei bambini del mondo. Cercano di garantire che i paesi a basso e medio reddito paghino i vaccini molto meno dei paesi ricchi. E, spesso, ci riescono.

E poi, cosa succede?

Se la malattia avviene nel mondo ricco, come in questo caso, una delle aziende occidentali inventerà un nuovo vaccino con enormi investimenti in R&S. Faranno pagare un prezzo ragionevolmente alto come, diciamo, 100 dollari nei mercati occidentali. E poi alla fine, o faranno una versione orientata verso i mercati emergenti, o arriveranno i produttori indiani (come Poonawalla) o di altri paesi in via di sviluppo, e ci penseranno loro allo scadere delle licenze.

Dando la priorità ad alti volumi a prezzi bassi, il Serum Institute of India (di proprietà dei Poonawalla, appunto) è diventato il più grande produttore di vaccini al mondo per volume. Produce tipicamente più di 1,5 miliardi di dosi di vaccini ogni anno, prodotti che sono usati in 170 paesi.

Quest'anno, ha aumentato la capacità, e mira a produrre almeno un miliardo di dosi di vaccini COVID-19 dopo aver firmato accordi con AstraZeneca e Novavax.

È più costoso fare un vaccino negli Stati Uniti e in Europa. Tradizionalmente, le aziende in occidente non hanno avuto grandi strutture di produzione, perché i volumi che vendono sono molto più bassi, ma ad un prezzo molto alto.

Il nebbioso ritorno sugli investimenti

Ma questi sono prodotti di proprietà di chi li produce, appunto, su cui le aziende hanno speso molti soldi, con alto rischio di insuccesso durante le numerose prove pre-produttive.

Devono recuperare tutto questo, e trarre il loro profitto dal mercato del mondo ricco e dal mercato del reddito medio, ben sapendo che quei mercati a cui si rivolge GAVI non daranno loro alcun margine significativo. Ma i ritorni sugli investimenti non sono semplici da delineare.

La mancanza di trasparenza sui costi di produzione di ogni azienda rende difficile valutare la redditività di un vaccino. Sappiamo che all'estremità superiore, il vaccino pneumococcico di Pfizer, il Prevnar, che funziona contro la polmonite che si sviluppa contro questa infezione batterica, ha generato 5,8 miliardi di dollari di entrate nel 2019.

Se si sono investiti qualche centinaio di milioni di dollari in R&S 10, 15, 20 anni fa, e se c'è un mercato vincolato, allora queste aziende faranno comunque un bel profitto. Un profitto molto, molto sano e molto elevato. Alcuni critici direbbero addirittura un profitto eccessivo (non certo chi investe sui loro titoli in Borsa).

All'altra estremità dello spettro ci sono i vaccini per bambini ben consolidati e a basso costo, come quelli per il morbillo. I bassi profitti hanno spinto diversi produttori fuori dal mercato negli anni '70 e '80. Nell'ultimo decennio, un aumento dei vaccini per adulti e di quelli presi annualmente, come il vaccino antinfluenzale, hanno contribuito a rendere il mercato più redditizio.

Ma per i governi, i ritorni sanitari, sociali ed economici sono molto più grandi. GAVI stima un ritorno di 21 dollari per ogni dollaro investito in programmi di vaccinazione per i 73 paesi che tipicamente sostengono la sua iniziativa.

Il numero più saliente? Nel 2000, oltre 10 milioni di bambini sotto i cinque anni morivano ogni anno per mancanza di vaccini. Nel 2016, quel numero era sotto i 5 milioni all'anno. Milioni di bambini salvati, dunque. Una buona cosa, vero?

Questo è il modo in cui funzionavano le cose. Poi è arrivata la pandemia.

Un cambiamento epocale

Lo scoppio del COVID-19 ha portato la Cina e poi l'Europa a fermarsi completamente. Mentre il nuovo coronavirus si diffondeva negli Stati Uniti e in tutto il mondo, non è passato molto tempo prima che i governi investissero miliardi di dollari sullo sviluppo di vaccini per combattere la pandemia.

Un nuovo mercato dei vaccini stava per emergere, con una domanda illimitata, e i governi avrebbero fatto tutto ciò che era in loro potere per assicurarsi le dosi.

Gli importi totali coinvolti rispetto alla normale ricerca e sviluppo di vaccini sono decine di miliardi di dollari. Forse un totale di 25 miliardi di dollari o giù di lì. Questa è una cifra gigantesca anche per mondo dei vaccini.

Ma rispetto al danno economico della pandemia, che è nell'ordine dei trilioni di dollari, è un costo veramente risibile. Questo è il "miglior denaro" che sia stato speso dai governi durante questa pandemia, senza dubbio alcuno.

Il settore pubblico, i governi collettivamente, hanno davvero de-rischiato e sovvenzionato il processo di R&S in ogni fase del percorso, dalle prime fasi di R&S, spesso fino alla scala della produzione e, naturalmente, all'acquisto.

Altri grandi finanziatori includono la Fondazione Bill e Melinda Gates, già nominata, e la CEPI. La Coalition for Epidemic Preparedness Innovations è una partnership pubblico-privata che sostiene lo sviluppo di vaccini per fermare future epidemie. Uno dei beneficiari di una piccola sovvenzione della CEPI all'inizio della pandemia era Moderna, una società biotecnologica che all'epoco doveva ancora portare un prodotto finito sul mercato.

Alla fine del 2020, i finanziamenti federali statunitensi per il vaccino di Moderna si erano gonfiati fino a raggiungere i miliardi, e l'utilizzo del loro vaccino a mRNA è stato approvato.

La rivoluzione di Moderna, Pfizer/BioNTech e degli altri

Moderna ha preso un'enorme quantità di denaro pubblico, fino a 4 miliardi di dollari dal governo americano. E questo li ha aiutati a creare questo breakthrough tecnologico. Il vaccino utilizza la tecnologia dell'RNA messaggero, che l'azienda ha passato un decennio a sviluppare.

Hanno investito circa 3 miliardi di dollari negli ultimi 10 anni per portare la tecnologia a questo punto. La pandemia ha accelerato la trasformazione dell'azienda in una società commerciale di tre o forse quattro anni.

Anche il primo vaccino approvato in un paese occidentale utilizzava l'mRNA. È stato fatto dal gigante farmaceutico statunitense Pfizer e dalla tedesca BioNTech. Mentre Pfizer non ha preso finanziamenti pubblici per sviluppare e produrre il suo vaccino, ha avuto un accordo iniziale di acquisto anticipato di 1,95 miliardi di dollari attraverso l'operazione Warp Speed del precedente governo americano.

Il programma d'investimento COVID-19 del governo americano ha superato i 10 miliardi di dollari, la maggior parte dei quali è stata spesa per i vaccini. Non è l'unico paese che abbia fatto enormi scommesse sui vaccini.

Anche la Cina e la Russia hanno finanziato i loro vaccini. E il governo tedesco ha dato a BioNTech 445 milioni di dollari. Il governo britannico ha contribuito con 65,5 milioni di sterline all'Università di Oxford. E il suo partner per la produzione di vaccini, AstraZeneca, ha ricevuto fino a 1,2 miliardi di dollari per le prove di produzione dal governo degli Stati Uniti.

Questo finanziamento pubblico senza precedenti ha aiutato queste aziende a sviluppare vaccini in meno di un anno. Fino ad ora, il vaccino più veloce mai creato era un vaccino contro la parotite sviluppato dalla Merck in quattro anni. La pandemia ha richiesto una risposta urgente, ma questo ha anche portato a domande sui prezzi dei vaccini COVID-19.

I prezzi (ed i ricavi) dei vaccini

I prezzi dei vaccini COVID-19 sono molto diversi. Il vaccino Oxford-AstraZeneca costa circa 3-4 dollari a dose. Insieme a Johnson & Johnson, si sono impegnati a vendere il loro vaccino senza scopo di lucro durante la pandemia.

AstraZeneca dice che lo farà in perpetuo per i paesi a basso e medio reddito. Moderna ha detto che ha fatto pagare al governo degli Stati Uniti solo 16,50 dollari per dose per restituire alcuni soldi ai contribuenti. Ma gli ordini più piccoli per altri clienti vanno da 32 a 37 dollari per dose.

E, prima della pandemia, le aziende farmaceutiche statunitensi erano sotto pressione per i prezzi elevati dei loro farmaci. L'industria sembrava matura per una riforma.

Moderna ha detto che si aspetta di fare 18,4 miliardi di dollari dalle vendite del suo vaccino COVID-19 quest'anno. Non ha rivelato il margine di profitto per il suo vaccino COVID-19, però.

Pfizer ha detto che si aspetta di fare circa 15 miliardi di dollari, con un margine di profitto di oltre il 20%. I profitti saranno divisi 50/50 con BioNTech. Queste previsioni hanno in parte plasmato le varie performance dei prezzi delle azioni dell'azienda nell'ultimo anno.

Nelle pandemie precedenti, compresa la SARS, l'epidemia è finita prima che le aziende potessero sviluppare un vaccino. Coloro che hanno investito in quest'impresa hanno subito una perdita. Ma il COVID-19 è ampiamente previsto di diventare endemico, come i comuni virus del raffreddore, quindi il tasso di mortalità per infezione del Covid-19 diventerà pari o inferiore a quello dell’influenza.

Gli analisti prevedono che il mercato annuale dei vaccini per il virus potrebbe raggiungere i 10 miliardi di dollari all'anno, o più, man mano che i produttori adattano i vaccini ai nuovi ceppi.

Una grande domanda è se i governi avrebbero dovuto chiedere di più in questi accordi per sovvenzionare lo sviluppo e garantire le vendite di questi vaccini.

E nei Paesi in via di sviluppo?

Per i governi dei paesi a basso e medio reddito, il calcolo del ritorno sull'investimento è completamente diverso. Stanno lottando già solo per assicurarsi le forniture di vaccini COVID-19 in mezzo a una raffica di accordi bilaterali tra paesi ricchi e produttori di vaccini, e dispute globali sui controlli delle catene di fornitura dei vaccini.

Gavi, l'Organizzazione Mondiale della Sanità e CEPI hanno istituito il programma COVAX per mitigare tutto questo, e fornire una distribuzione equa per i vaccini COVID-19. Il COVAX Advanced Market Commitment, o AMC, ha raccolto 6,3 miliardi di dollari finora, e mira a distribuire 2 miliardi di dosi quest'anno, con due terzi di esse destinati a 92 paesi a basso reddito.

Ulteriori cambiamenti del mercato dei vaccini in arrivo?

COVID-19 ha messo il turbo alle normali forze di mercato, dai finanziamenti alla velocità con cui sono stati sviluppati i vaccini, e alla successiva corsa internazionale per acquistarli. Ma ci sono modi più fondamentali in cui il virus cambierà il mercato dei vaccini?

La pandemia è stata un'opportunità per dimostrare che l'mRNA, o tecnologia dell'acido ribonucleico messaggero, poteva funzionare. L'mRNA sintetico fornisce istruzioni alle cellule del corpo per produrre la proteina virale, che stimola una risposta immunitaria.

Il successo dei vaccini mRNA di Pfizer, BioNTech e Moderna significa che la tecnologia potrebbe essere applicata anche a una vasta gamma di altri vaccini e farmaci.

La velocità con cui i vaccini a mRNA possono essere modificati per rispondere a nuove varianti e poi prodotti in massa potrebbe rendere i vaccini anche più redditizi.

Gli analisti prevedono che le vendite di vaccini di Moderna e Novavax nel 2021 supereranno quelle di tre dei maggiori produttori di vaccini che dominavano il mercato prima di COVID-19: Merck, GSK e Sanofi. Tutti e tre questi produttori devono ancora portare un vaccino COVID-19 sul mercato.

La pandemia potrebbe spingere il segmento dei vaccini a diventare una parte molto più grande del mercato farmaceutico globale? Probabilmente sì, almeno nel medio termine.

Con più di 113 milioni di casi di coronavirus confermati a livello globale e 2,5 milioni di morti noti, i vaccini sono ampiamente considerati come la chiave per porre fine alla pandemia.

Gli investimenti pubblici nei vaccini sono "nanizzati" dai costi economici di questa crisi sanitaria globale. Si stima che 6 trilioni di dollari di produzione economica siano andati persi fino al 2020, e altri 4,4 trilioni di dollari saranno persi quest'anno.

La COVID-19 ha già cambiato il mercato dei vaccini, dunque, potenzialmente in modo irreversibile.

Come investire sul mercato vaccinale

A parte investire nelle azioni delle aziende nominate finora, una scelta azzardata potrebbe essere quella di investire su coloro che ancora non hanno presentato un prodotto di largo consumo ed utilizzo, anche perché la loro leadership di settore è probabilmente ancora intatta, a livello globale.

E se è vero, come ci dice la scienza, che gli episodi di zoonosi, ossia la trasmissione di un virus di origine animale all'uomo si avranno sempre di più con l'aumento della popolazione mondiale, chi è leader nella ricerca e nella produzione di vaccini continuerà a fare profitti comunque.

A livello di prodotti finanziari, ci sono al momento tre prodotti che sembrano migliori di altri nel settore biotecnologico e che sono focalizzati anche sulle aziende che producono vaccini.

Il primo è l'ARK Genomic Revolution ETF, forse il più specifico. E' un ETF a gestione attiva focalizzato sull'investimento in società che dovrebbero beneficiare delle tecnologie e degli sviluppi scientifici nel campo della genomica che potrebbero migliorare la qualità della vita umana e non solo. Fornisce esposizione a società impegnate nell'editing genico, nelle terapie, nelle cellule staminali e nella bioinformatica. 

Abbiamo poi l'iShares Genomics Immunology and Healthcare ETF. Esso segue il NYSE FactSet Global Genomics and Immuno Biopharma Index, che è composto da aziende di tutto il mondo che sono pronte a beneficiare della crescita e dell'innovazione a lungo termine nella genomica, nell'immunologia e nella bioingegneria. L'ETF fornisce un'esposizione ai titoli globali attraverso la catena di valore della genomica, dell'immunoterapia e delle industrie sanitarie. Il fondo segue una strategia mista, investendo in titoli sia di crescita che di valore di varie capitalizzazioni.  

Il terzo è lo SPDR S&P Biotech ETF. Questo prodotto segue l'indice S&P Biotechnology Select Industry, che misura la performance della porzione di sotto-settore delle biotecnologie dell'indice S&P Total Markets. L'ETF fornisce un'esposizione alla maggior parte delle società in crescita a piccola e media capitalizzazione del settore biotecnologico statunitense.