La domanda del titolo è annosa, e ormai da tempo. Azioni e mercati sono sopravvalutati, cioè costano troppo, al momento, o c'è ancora spazio per un acquisto che possa protrarsi nel tempo, ovviamente guadagnandoci sopra?

La domanda non è ovviamente peregrina, perché il superciclo di rialzo delle azioni dura ormai da quasi 12 anni, essendo incominciato il 9 marzo del 2009, quando lo S&P500 toccò la fatidica (e simbolica) cifra di 666 punti. 

C'è anche da notare che mai un ciclo azionario è stato così lungo. Non c'è mai stato, cioè, un mercato toro che sia durato così tanto. E per coloro che dicono che non è sempre lo stesso mercato, facciamo notare che i "crolli" del 2011-212, del 2016, dell'autunno 2018 e della primavera del 2020 sono stati tutti riassorbiti in brevissimo tempo, e che nessuno, tranne l'ultimo, dovuto alla pandemia, ha mai raggiunto i livelli di un vero bear market, cioè sotto il 20% di perdita.

Viene dunque spontaneo chiedersi se e per quanto questo bengodi azionario possa continuare. Per rispondere a questa domanda useremo due concetti. Il primo è un acronimo, nello specifico TINA, che sta per There Is No Alternative. Il secondo è l'esame di un indicatore presente sui mercati sin dal 1950, chiamato Buffett Indicator di recente dal nome del più famoso investitore di tutti i tempi, che lo considera un'ottima metrica di valutazione.

Siamo in modalità TINA

Un escursus storico su questo termine, oggi forse troppo abusato, è necessario.

"There is no alternative (non c'è alternativa)" cioè TINA, era uno slogan spesso usato dal primo ministro britannico conservatore Margaret Thatcher.

La frase era usata per significare l'affermazione della Thatcher che l'economia di mercato è l'unico sistema che funziona, e che il dibattito su questo è definitivo (la Storia parla chiaro, dopotutto, visto che anche la Cina è diventata grande utilizzando un'economia di mercato quasi selvaggia, anche se sotto il totalecontrollo statale).

Un critico ha caratterizzato il significato dello slogan come:

Il capitalismo globalizzato, i cosiddetti mercati liberi e il libero scambio erano i modi migliori per costruire ricchezza, distribuire servizi e far crescere l'economia di una società. La deregolamentazione è buona, se non lo è Dio.

Al contrario, la Thatcher ha descritto il suo sostegno ai mercati come derivante da un argomento morale più basilare; in particolare, ha sostenuto che il principio di scelta del mercato deriva dal principio morale che il comportamento umano per essere morale richiede la libera scelta delle persone.

Storicamente, la frase può essere fatta risalire al suo uso enfatico da parte del pensatore liberale classico del 19° secolo Herbert Spencer nel suo Social Statics.

Oggi il termine TINA è spesso usato dagli investitori per spiegare un'allocazione di portafoglio meno che ideale, di solito di azioni, perché altre classi di attività offrono rendimenti ancora peggiori. Questa situazione e le successive decisioni degli investitori possono portare all'"effetto TINA", per cui le azioni salgono solo perché gli investitori non hanno alternative valide.

TINA può evocare sia connotazioni positive che negative. Sul lato positivo, credere che non ci sia alternativa a qualche corso d'azione raccoglie il sostegno intorno al percorso scelto. D'altra parte, tale convinzione può far perdere la speranza.

L'effetto TINA sugli investimenti

Un uso diverso dell'effetto TINA è stato visto tra gli investitori negli ultimi anni, come detto, e la frase ora si riferisce a una mancanza di alternative soddisfacenti a un investimento che è visto come discutibile. Per esempio, alla fine di un mercato toro, gli investitori potrebbero essere preoccupati della possibilità di un'inversione, e non essere disposti ad allocare gran parte dei loro portafogli in azioni.

D'altra parte, se le obbligazioni offrono bassi rendimenti (come in questi anni, vista la compressione dei tassi dovuta all'azione delle banche centrali) e le attività illiquide come il private equity o l'immobiliare sono anch'esse poco attraenti, gli investitori potrebbero tenere le azioni nonostante le loro preoccupazioni piuttosto che tornare alla liquidità.

Se un numero sufficiente di partecipanti è della stessa idea, il mercato può sperimentare un "effetto TINA" (come oggigiorno), salendo gradualmente nonostante un'apparente mancanza di driver, poiché non ci sono altre opzioni per l'aumento del capitale investito.

Il Buffett Indicator è ai massimi storici: è un motivo di preoccupazione?

Nel 2001, Warren Buffett descrisse notoriamente il rapporto capitalizzazione del mercato azionario rispetto al PIL come "la migliore misura singola della posizione delle valutazioni in un dato momento".

Questo rapporto, ora comunemente conosciuto come il Buffett Indicator (anche se viene misurato da parecchio tempo prima), confronta la dimensione del mercato azionario con quella dell'economia. Un rapporto alto indica un mercato sopravvalutato, e dall'11 febbraio 2021 il rapporto ha raggiunto i massimi di tutti i tempi, indicando che il mercato azionario statunitense è attualmente fortemente sopravvalutato.

Il Buffett Indicator, spiegato

Prima di immergerci nei dati, cerchiamo di vedere le basi: cos'è questo indicatore così caro a Buffett, e come si calcola il suo valore?

Il Buffett Indicator è un rapporto usato dagli investitori per valutare se il mercato è sottovalutato, equamente valutato o sopravvalutato. Il rapporto si misura dividendo il valore collettivo del mercato azionario di un paese per il PIL della stessa nazione.

Utilizziamo gli Stati Uniti come esempio perché, come sempre, i loro dati sono storicamente molto più accurati e presenti degli altri mercati, ma questo calcolo, come indicatore, è valido per qualunque economia e/o mercato.

All'11 febbraio 2021 il valore dell'indicatore era:

  • Valore aggregato del mercato USA: $49.5T
  • PIL annualizzato del trimestre corrente (stima): $21.7T
  • Indicatore Buffett: $48.7T ÷ $21.7T = 228%

Secondo questi calcoli questo è attualmente l'88% (o circa 2,9 deviazioni standard) sopra la media storica, suggerendo che il mercato è fortemente sopravvalutato. Non è stato intorno a questo livello dai tempi della bolla Internet dei primi anni 2000.

Valore totale del mercato

La misura più comune del valore aggregato del mercato azionario statunitense è il Wilshire 5000.  L'indice Wilshire è stato creato in modo tale che un aumento di 1 punto nell'indice corrisponde a un aumento di 1 miliardo di dollari nella capitalizzazione del mercato statunitense.

Dall'inizio delle misurazioni (1970), questo rapporto 1:1 è andato alla deriva, e a dicembre 2013 un aumento di 1 punto nell'indice corrispondeva a un aumento di 1,15 miliardi di dollari. I dati attuali compensano questa deriva. 

Per i dati precedenti al 1970 (dove i dati Wilshire non sono disponibili) utilizziamo il conto finanziario pubblicato dalla Federal Reserve, che fornisce una stima trimestrale del valore totale del mercato fino al 1945.

Combinati, questi dati costituiscono la nostra serie di dati del Composite US Stock Market Value. La stima dell'attuale valore composito del mercato azionario statunitense è quindi di 49,5 T$.

PIL

Il PIL rappresenta la produzione totale dell'economia di una nazione. Viene misurato trimestralmente dalla maggior parte dei Paesi. Il PIL è una misura statica dell'attività economica precedente; non prevede il futuro, né include alcuna aspettativa o valutazione dell'attività economica futura.

Il PIL viene calcolato e pubblicato trimestralmente, ma sfortunatamente viene fatto con diversi mesi di ritardo, così che quando i dati vengono pubblicati sono vecchi di diversi mesi. I dati del PIL sono tutti nominali e non corretti per l'inflazione. La stima del PIL attuale (annualizzato) è quindi di $21,7T.

Il rapporto tra i due

Dato che il mercato azionario rappresenta principalmente le aspettative di attività economica futura, e il PIL è una misura dell'attività economica più recente, il rapporto di queste due serie di dati rappresenta la crescita futura prevista rispetto alla performance attuale.

Questo è simile in natura a come pensiamo al rapporto P/E di una particolare azione. È ragionevole che questo rapporto rimanga relativamente stabile nel tempo, e aumenti lentamente nel tempo man mano che la tecnologia permette di utilizzare lo stesso lavoro e capitale in modo sempre più efficiente.

La storia si ripeterà?

Come dice l'espressione popolare sugli investimenti, "la tendenza è tua amica" (trend is your friend). E, storicamente, il Buffett Indicator ha predetto molte delle più devastanti crisi economiche americane (e mondiali, di ovvia conseguenza).

Questo rapporto ha avuto un picco durante la bolla delle dotcom, ed era relativamente alto nei mesi precedenti la crisi finanziaria del 2008. Ma questo significa che dovremmo prendere l'attuale picco del rapporto come un avvertimento per un crollo del mercato nel prossimo futuro?

Secondo alcuni esperti, potremmo non avere ancora bisogno di suonare l'allarme.

Perché alcuni investitori sono così fiduciosi nel mercato attuale? Un fattore importante sono i bassi tassi d'interesse, che dovrebbero rimanere bassi per il prossimo futuro, come dichiarato più volte dai presidenti delle due più importanti banche centrali del mondo, la FED e la BCE.

Quando i tassi d'interesse sono bassi, prendere in prestito denaro diventa meno costoso, e i futuri guadagni reali valgono teoricamente di più, il che può avere un impatto positivo sul mercato azionario.

E bassi tassi d'interesse significano minori rendimenti per le attività a basso rischio come le obbligazioni, il che abbassa la domanda degli investitori e, in definitiva, aumenta ulteriormente i prezzi delle azioni.

Ciò significa che, finché i tassi d'interesse sono ai minimi storici, il Buffett Indicator rimarrà probabilmente alto.

Tuttavia, la storia è nota per ripetersi. Quindi, anche se non abbiamo ancora bisogno di allacciare le cinture di sicurezza, questo rapporto storicamente alto è certamente degno di attenzione.