Molti chiamano la finanza decentralizzata, o DeFi, il "selvaggio West della finanza". Questo settore in rapida crescita mira a fornire servizi bancari automatizzati per le criptovalute a tutti, senza intermediari. Ma la DeFi è ancora nelle sue fasi iniziali, il che significa che ci sono dei rischi.

Il termine finanza decentralizzata, o DeFi, risale a una chat di Telegram nel 2018. È quando un gruppo di sviluppatori di software e imprenditori stavano cercando di decidere come chiamare il loro movimento di servizi finanziari di nuova generazione che sarebbero stati automatizzati, costruiti su una blockchain e in grado di eliminare le banche tradizionali.

Tre anni dopo, DeFi è un grande business. Un utente con un portafoglio di criptovalute può scambiare beni digitali, ottenere prestiti o stipulare assicurazioni, tra molte altre cose.

Circa 90 miliardi di dollari di garanzie sono rinchiusi in questi servizi, e più di 10 milioni di persone hanno scaricato MetaMask, uno dei più popolari portafogli digitali utilizzati per aprire l'accesso a queste reti.

Le radici della finanza decentralizzata provengono dal whitepaper di Bitcoin del 2008 che ha definito la struttura di un nuovo sistema per il denaro digitale; quella creazione è esplosa in qualcosa di più grande quando Ethereum è stato inventato pochi anni dopo. "Bitcoin voleva essere denaro peer-to-peer", ha scritto Camila Russo, fondatrice del servizio di cripto notizie The Defiant, nel suo libro The Infinite Machine. "Etherum voleva essere tutto peer-to-peer".

La DeFi è un amalgama di crittografia, finanza e sviluppo di software, e tende ad essere avvolta dal proprio lessico e gergo. Esaminiamone un pezzo alla volta.

Che cos'è la DeFi?

Decentralizzazione. Uno dei principi fondamentali della finanza decentralizzata è che è, beh, decentralizzata.

Prendiamo Bitcoin, per esempio: la criptovaluta originale è fondamentalmente un libro mastro (la sua blockchain) che è decentralizzata perché le transazioni sono registrate in banche dati su molti computer diversi.

Quel singolo record (memorizzato in molti database) è protetto dalla crittografia, e i computer si tengono d'occhio a vicenda per assicurarsi che non sia stato manomesso.

La decentralizzazione è parte di ciò che rende bitcoin difficile da "uccidere". Nessuna singola parte è in carica, quindi è quasi impossibile per qualcuno diventare disonesto e cambiare le regole che governano la moneta virtuale.

Allo stesso modo, anche se un governo riesce ad impedire ad un gruppo di computer di supportare bitcoin, il bene digitale può continuare a funzionare perché gli altri computer della rete conservano un record completo delle transazioni e possono continuare a gestire il tutto.

La DeFi porta questo concetto un passo avanti. Gli scambi decentralizzati e i sistemi di prestito utilizzano blockchain come la rete Ethereum, che è stata proposta dal programmatore canadese-russo Vitalik Buterin nel 2013.

Mentre la blockchain di bitcoin è stata progettata per tenere traccia delle transazioni di bitcoin, la blockchain di Ethereum è stata creata per ospitare programmi.

Pensate a Ethereum come a un computer decentralizzato per il quale gli sviluppatori di software possono creare applicazioni (dApps). I computer che forniscono potenza di elaborazione per Ethereum sono ricompensati con ether, che ora è il secondo bene crittografico di maggior valore dopo il bitcoin.

Come il bitcoin, la rete Ethereum è difficile da spegnere o corrompere. Chiunque abbia una connessione internet può accedervi.

Governance. Il processo decisionale, o governance, nelle organizzazioni DeFi - dalle tasse che fanno pagare agli utenti ai prodotti che offrono - è spesso pensato per essere decentralizzato. (Se il sistema politico occidentale è una democrazia rappresentativa, pensate alla DeFi come una democrazia diretta).

Una singola persona o un piccolo gruppo di persone potrebbe guidare un'applicazione decentralizzata all'inizio, ma spesso cercano di allontanarsi quando il progetto guadagna slancio, passando il controllo alla comunità che lo usa.

Questa transizione potrebbe essere sotto forma di un'organizzazione autonoma decentralizzata (DAO), che ha le sue regole e regolamenti incorporati nel codice di programmazione, e può emettere gettoni di governance, che danno ai titolari di quelle monete voce in capitolo nelle decisioni.

Peer-to-peer. Una delle innovazioni chiave di bitcoin è stata la capacità di due utenti di effettuare pagamenti digitali direttamente tra di loro.

Questo è facile da fare nel mondo fisico usando carta o denaro metallico. Ma fino all'arrivo del bitcoin, l'unico modo per farlo elettronicamente era attraverso una banca o una società di pagamenti come PayPal.

Passare attraverso queste terze parti lascia un'impronta digitale che può essere sorvegliata, e queste aziende potrebbero essere potenzialmente "censurate" dal governo, cioè pressate per impedire le transazioni per ragioni politiche o di altro tipo.

Bitcoin è stato concepito per aggirare questo, come una forma digitale di denaro per i pagamenti peer-to-peer.

Anche le applicazioni DeFi possono essere peer-to-peer. In una transazione tradizionale di compravendita di azioni, un ordine potrebbe essere processato attraverso una serie di intermediari - un broker e uno scambio, tra gli altri - mentre le azioni stesse sono tenute presso una banca di custodia, che si aspetta di mantenere i titoli dall'essere persi o rubati.

Al contrario, uno scambio DeFi (DEX) non ha questi intermediari. Se usate Uniswap, uno scambio decentralizzato costruito sulla piattaforma Ethereum, per scambiare cripto token, quei beni finiranno direttamente nel vostro portafoglio cripto, facilitato dai programmi automatici di Uniswap conosciuti come contratti intelligenti.

Questo significa che ci sono meno parti che prendono una parte della vostra transazione.

Quali sono i vantaggi e gli svantaggi della DeFi?

La forza della DeFi può anche essere la sua debolezza.

La decentralizzazione rende la DeFi difficile da censurare o eliminare, ma richiede un po' di calcolo pesante.

Mantenere un database e registri attraverso una rete di molti computer rallenta le cose e può rendere le transazioni più costose.

Ethereum è la blockchain più popolare per le applicazioni DeFi, ma l'enorme quantità di calcolo che sta avendo luogo sta facendo aumentare le tariffe e impantanando la rete.

Mentre gli sviluppatori di Ethereum cercano di trovare modi per renderlo più scalabile, altre catene come Solana e Avalanche stanno prendendo slancio. "È veramente difficile ottenere prestazioni dalle blockchain", dice Emin Gün Sirer, un informatico della Cornell University e un consulente di Avalanche.

DeFi elimina gli intermediari come le banche di custodia, che dovrebbero mantenere i beni (di solito token digitali) al sicuro.

Ciò significa che non ci si deve preoccupare di un'istituzione finanziaria che fallisce e porta con sé i vostri beni - o di un governo che sequestra i vostri token e li confisca.

D'altra parte, l'unica cosa che tiene al sicuro le bostre partecipazioni siete voi e il vostro codice di accesso. Se perdete quel codice (o qualcuno lo ruba), i vostri beni sono andati per sempre.

I "DeFi upstarts" spesso pretendono di essere disponibili per chiunque. Si può essere in grado di ottenere un prestito o scambiare monete virtuali senza credenziali finanziarie tradizionali come l'identificazione o un punteggio di credito.

Questa libertà promette di estendere i servizi finanziari a parti del mondo che non li hanno sempre avuti, o dove i servizi sono costosi o soggetti a frodi o confische.

Ma si può facilmente vedere il rovescio della medaglia: se non c'è un'entità che tiene traccia di chi sta usando un servizio o dove si trova, i sistemi potrebbero essere usati dai criminali o andare contro le sanzioni. Il giro di vite normativo è già iniziato.

Le blockchain si sono dimostrate piuttosto difficili da decifrare, ma i contratti intelligenti e le applicazioni che girano su queste catene sono intelligenti solo quanto le persone che le hanno progettate.

Il codice è tipicamente open-source, il che significa che è lì per tutti da vedere e da innovare, ma questo rende anche più facile l'attacco degli hacker.

Molto più codice di programmazione in questi giorni è verificato per bug e vulnerabilità, e un numero crescente di persone capisce la necessità della verifica formale (un processo che utilizza algoritmi per analizzare altri algoritmi per i difetti), ma un sacco di soldi sta ancora andando in codice che non è stato puntellato in quel modo, ha detto sempre  Sirer della Cornell.

Quindi cosa sta facendo la DeFi?

Questa tendenza finanziaria in rapida crescita sta tentando di capovolgere l'attività bancaria tradizionale, e promette di portare il digital banking per le criptovalute alle masse, ma senza intermediari e quasi senza barriere all'ingresso.

E, negli ultimi 18 mesi, quest'idea è cresciuta a dismisura nel mercato delle criptovalute.

Le stime variano, ma una prudente dice che il valore totale bloccato in DEFI ha raggiunto i 114 miliardi di dollari nel novembre di quest'anno.

E mentre questa è solo una frazione rispetto al tradizionale banking, il DEFI sta crescendo rapidamente. È aumentato più del 1.200% da giugno 2020 (complice anche la pandemia, sicuramente).

Ecco perché alcuni chiamano la DeFi il Far West della finanza, dove gli investitori stanno entrano in un territorio inesplorato per assumersi grandi rischi per la possibilità di ricompense ancora più grandi.

Quando parliamo di DEFI, quindi, come visto prima, non stiamo parlando di uno specifico prodotto o servizio finanziario specifico.

DEFI è solo la prossima iterazione di questo grande esperimento nelle criptovalute, che è fondamentalmente solo quello di ricreare il sistema finanziario in in un formato digitale online.

DeFi e il selvaggio West

Tutto ciò che si potrebbe fare in una banca o in un brokeraggio viene gestito non attraverso un individuo e una società, ma attraverso un programma informatico.

Si può pensare alla nascita di DEFI in questo modo, una città polverosa nel selvaggio West americano, dove non c'è sceriffo, nessuna banca e nessun contante.

Qui, al locale Magazzino Generale, la gente può scambiare e prestare beni, e fare praticamente tutto ciò che normalmente si fa in una banca. Non è di proprietà di una singola persona o entità.

E, a differenza della finanza tradizionale, le transazioni che avvengono qui sono verificate all'aperto, dove tutti possono vederle.

Per esempio, un tipo di transazione che avviene al Magazzino Generale è il prestito. Per garantire lo scambio, il mutuatario dà una garanzia per il prestito. Il prestatore poi guadagna interessi su questo affare, come farebbe una banca.

La bellezza della blockchain

Transazioni come questa sono tutte registrate su un libro mastro pubblico che tutti possono vedere, cioè la blackchain di cui abbiamo parlato prima.

Ogni computer su quella rete ha una copia identica di quel libro mastro, in modo che tutti i dati siano aperti, tutti siano pubblici.

Questo è diverso da un tradizionale scambio di azioni, che funziona così: io ho un broker, l'altra parte ha un broker, la società ha un'istituzione che tiene traccia delle azioni stesse. Tutti questi diversi mediatori, tutti questi diversi intermediari, hanno i loro libri mastri, hanno i loro database interni dove registrano le transazioni.

Una blockchain si occupa di tutto questo da sola, invece, e lo fa in un modo aperto che permette a chiunque di seguire il progresso di quel commercio.

I servizi di DEFI funzionano sulla blockchain in modo simile a come le app funzionano sul vostro telefono. E il meccanismo che permette loro di funzionare si chiama contratto intelligente.

Gli smart contract come idea sono stati in giro per anni. È un'altra app che si concentra su un servizio simile alla banca. Quindi, tutto quello che sta facendo è prendere tutti i parametri di un commercio e inserirli in campi e automatizzarli, e poi monitorarlo.

I contratti intelligenti sono progettati per dare alle transazioni DEFI più trasparenza e sicurezza.

E poiché tutti i parametri sono stati inseriti in un programma, apparentemente è più sicuro perché non dovrebbe esserci alcun reale dibattito o contraddizione sui termini del servizio.

Le frodi della DeFi

Nonostante questo livello di sicurezza, la finanza decentralizzata comporta molti rischi, come abbiamo visto prima. In molti casi, le persone che facilitano le transazioni sono anonime.

Questo ha fatto sì che le frodi diventassero dilaganti. Un contratto intelligente mal creato potrebbe avere delle scappatoie che permettono ai truffatori di rubare denaro, o altri difetti di progettazione che potrebbero influenzare il valore delle attività.

Un altro rischio è la sicurezza. E poiché la maggior parte dei servizi DEFI non sono assicurati, se una piattaforma fallisce o viene violata, decine di milioni di dollari possono essere in gioco.

Il problema è che si può non sapere chi ha scritto il programma. Potreste non sapere quanto sia sicuro il programma stesso.

Questo è un rischio significativo, che non si può davvero trascurare. Questi protocolli DEFI, praticamente una volta alla settimana, beh, hanno problemi.

Finora, quest'anno, gli investitori hanno perso circa un miliardo e mezzo di dollari per attacchi DEFI, hack e truffe.

E in questo selvaggio West della finanza, la regolamentazione è ancora praticamente inesistente, anche se questo potrebbe cambiare.

Ecco cosa ha detto il presidente della Securities and Exchange Commission parlando con il Wall Street Journal di DEFI.

"Ma se questo campo avrà la capacità di andare avanti, sarà all'interno di un qualche quadro di politica pubblica e all'interno di una sorta di perimetro normativo. Guarda, la gente è già stata ferita in questo campo."

Mentre la finanza decentralizzata è rischiosa, molti pensano che i potenziali benefici ne valgano la pena.

I benefici della DeFi

I benefici sono una capacità di fare soldi. Potete prestare le vostre criptovalute e farvi ripagare gli interessi, che possono andare dal 5% al 20%, o anche di più.

Oppure potete essere un investitore passivo e guadagnare denaro su un bene che probabilmente stavate conservando in un portafoglio che non stava facendo nulla.

L'altro vantaggio è che potete prendere in prestito le vostre partecipazioni. Un sacco di questi servizi sono utilizzati come un modo per le persone di ottenere un pool più grande di criptovalute per andare verso una scommessa nel mercato dei derivati.

Quindi potrebbe anche essere un modo per voi di mettere il turbo alla vostra abitudine di giocare con le criptovalute, essenzialmente. Ma noi lo sconsigliamo, e caldamente.

Se la DEFI continua a crescere, è probabile che vengano imposti dei regolamenti per smussarne gli spigoli e ridurre il rischio per gli investitori, il che ha certamente senso.

Anche nella più selvaggia delle città del selvaggio West alla fine è arrivato uno sceriffo a dettare legge, dopotutto.