I tassi d'inflazione sono aumentati in tutto il mondo, sorprendendo molti economisti.

E mentre il mondo ricco sta pagando prezzi più alti per beni durevoli come le automobili, nei mercati emergenti l'impennata dei prezzi degli alimenti è una preoccupazione maggiore.

Cosa sta causando questa inaspettata ondata di inflazione, e quanto durerà? Cerchiamo di capirlo.

E, per farlo, innanzitutto riguardatevi gli articoli che abbiamo già dedicato all'argomento: Cos'è l'inflazione e perché avviene?; Investire con l'inflazione utilizzando i dati; Come investire sui mercati proteggendosi dall'inflazione; I migliori investimenti per l'inflazione di Warren Buffett.

Adesso approfondiamo la questione, e cerchiamo di rispondere alla domanda del titolo.

Ma l'inflazione è davvero una cosa di cui preoccuparsi?

A gennaio un abitante di una città del Midwest americano, tipo Cleveland, poteva comprare una Toyota Camry (ovverosia la berlina più venduta negli USA dal 1997) di tre anni per circa 18.000 dollari .e riempire il suo serbatoio di benzina da 60 litri per circa 28 dollari. A maggio, l'auto gli sarebbe costata il 22% in più e i 16 litri di benzina il 27% in più.

Mentre l'economia americana si rialzava dal suo sonno pandemico, i prezzi dei beni durevoli e delle materie prime sono aumentati.

Come è normale che fosse, aggiungiamo, dopo un periodo di riposo forzato dato dai lockdown.

Non molto tempo fa gli economisti tendevano all'opinione che la pandemia di covid-19 avrebbe portato a un crollo prolungato nel mondo ricco. Questo punto di vista non ha portato bene, fortunatamente... per usare un eufemismo.

A febbraio il Congressional Budget Office americano ha previsto che la crescita in America nel 2021 sarebbe stata del 3,7%. Il primo luglio ha raddoppiato quella previsione al 7,4%.

Da maggio la Banca d'Inghilterra ha rivisto al rialzo di 1,5 punti percentuali la sua stima del PIL britannico nel solo secondo trimestre dell'anno.

Una crescita inaspettata per un'inflazione inaspettata

Con una crescita inaspettata è arrivata un'inaspettata impennata dell'inflazione. Una certa quantità era comunque prevista, come abbiamo lasciato intendere poco fa.

Il fatto che i prezzi - e in particolare i prezzi delle materie prime - siano scesi durante la primavera del 2020 ha significato che i cosiddetti "effetti base" avrebbero fatto salire l'inflazione principale quest'estate: anche se i prezzi fossero stati stabili da marzo a giugno di quest'anno, il calo negli stessi mesi dell'anno scorso avrebbe fatto aumentare la differenza anno su anno.

Ma i prezzi di base - che escludono l'energia e il cibo - sarebbero dovuti rimanere abbastanza stabili.

A febbraio la media delle previsioni economiche pensava che i prezzi al consumo americani sarebbero aumentati solo dell'1,9% nel 2021. Quell'aumento è già alle spalle.

Nei tre mesi fino a maggio l'inflazione core ha raggiunto l'8,3% su base annua, il tasso più alto dai primi anni '80.

A giugno l'indice dell'Institute for Supply Management sulle variazioni dei prezzi pagati dai produttori americani ha registrato la lettura più alta dal 1979, anno in cui i prezzi al consumo sono aumentati del 13,3%.

L'inflazione in altri paesi ricchi è stata più modesta, ma ha comunque superato le aspettative.

E in Europa?

Nell'area dell'euro, l'inflazione globale su base annua è salita dallo 0,9% all'1,9% da maggio, toccando l'obiettivo della Banca Centrale Europea di "sotto, ma vicino al 2%".

Gran parte di questo è dovuto agli effetti di base; i prezzi al consumo di base sono effettivamente scesi tra febbraio e maggio, come hanno fatto in Giappone.

La Gran Bretagna è, come in molte cose, un caso intermedio. L'inflazione principale è all'incirca sull'obiettivo, ma i prezzi al consumo di base hanno accelerato. Questo ha causato qualche allarme.

Quando ha lasciato il suo lavoro il 30 giugno Andy Haldane, il capo economista della Banca d'Inghilterra, ha avvertito che l'inflazione britannica, attualmente al 2,1%, sarebbe stata più vicina al 4% che al 3% entro la fine dell'anno.

Un problema di tutti

Questo non è solo un problema dei paesi ricchi. Una misura dell'inflazione aggregata nei mercati emergenti prodotta da Capital Economics, una società di consulenza, è salita dal 3,9% in aprile al 4,5% in maggio.

L'aumento dell'inflazione ha innescato un ciclo di stretta monetaria. Dall'inizio di giugno le banche centrali di Brasile, Ungheria, Messico e Russia hanno aumentato i tassi.

Un rimbalzo sostenuto dell'inflazione sarebbe una cattiva notizia per due motivi. Primo di tutti, l'inflazione fa male.

I sondaggi sulla soddisfazione della vita condotti negli anni '70 e '80 hanno rilevato che un aumento di un punto percentuale dell'inflazione riduce la felicità media tanto quanto un aumento di 0,6 punti percentuali del tasso di disoccupazione.

Se coglie i lavoratori di sorpresa, erode i loro salari, colpendo soprattutto i meno pagati; se coglie le banche centrali di sorpresa, potrebbero dover rallentare l'economia, o addirittura progettare una recessione, per rimettere la bestia nella sua gabbia.

In secondo luogo, l'inflazione ha il potenziale di mettere in crisi i mercati degli asset. Gli attuali prezzi alle stelle di azioni, obbligazioni, case e persino criptovalute si basano sul presupposto che i tassi di interesse rimarranno bassi per molto tempo.

Questo presupposto ha senso solo se le banche centrali non si sentono costrette ad alzarli per combattere l'inflazione. Se i prezzi salgono troppo persistentemente, l'edificio finanziario che è stato costruito su anni di bassa inflazione potrebbe perdere le sue fondamenta.

I fattori che spingono l'inflazione verso l'alto sono tre. Il primo è un boom della domanda di beni come automobili, mobili ed elettrodomestici, innescato dai consumatori che spendono per cose che rendono più belle le case chiuse e più piacevole la vita all'aperto.

Il secondo è l'interruzione della fornitura globale di alcuni di questi beni. Una carenza di microchip, per esempio, sta gravemente limitando la fornitura di automobili. Un prezzo del petrolio più alto non aiuta.

L'interruzione nell'industria marittima globale e nei porti esaspera le cose in vari mercati. Il terzo - probabilmente il più importante, e quello che solo ora si fa sentire - è un rimbalzo dei prezzi dei servizi.

I consumatori stanno tornando a ristoranti, bar, parrucchieri e altre attività in persona più velocemente dei lavoratori dei settori primario (agricoltura ed estrazione mineraria) e secondario (industria).

In America va peggio perché...

L'America sta vedendo un'inflazione più alta che altrove principalmente perché, avendo visto il più grande stimolo economico, ha visto il più grande boom dei beni durevoli.

Secondo l'indice dei prezzi che la Fed ha preso di mira, automobili, mobili e attrezzi sportivi sono stati responsabili di più di quattro quinti del superamento dell'inflazione di base a maggio.

La catena di approvvigionamento europea deve affrontare gli stessi problemi di quella americana, ma con una domanda più modesta; i beni durevoli sensibili alle interruzioni erano solo l'1,5% più cari a maggio rispetto a un anno prima, secondo Morgan Stanley.

Per quanto tempo questa domanda aumentata si scontrerà con l'offerta limitata?

L'esperienza del 2020 ha mostrato che le catene di approvvigionamento potrebbero trovare un modo per aggirare alcuni problemi - come la carenza di carta igienica e di test diagnostici - relativamente rapidamente.

Il problema è che l'offerta di microchip e la capacità di spedizione sono relativamente lente ad adattarsi: l'espansione della capacità richiede investimenti in fabbriche e navi.

Le aziende riferiscono che si aspettano che i tempi di consegna siano più lunghi, non più corti, tra sei mesi.

Ma anche se alcuni dei problemi persisteranno, il contributo delle carenze di beni durevoli all'inflazione potrebbe aver raggiunto il picco.

L'inflazione è il tasso al quale i prezzi cambiano, non una misura di quanto sono alti.

Se i prezzi rimangono alti ma smettono di salire - o anche solo rallentano il ritmo del loro aumento - l'inflazione scende. Se i prezzi scendono di nuovo, come hanno fatto i prezzi del legname americano di uno spettacolare 40% a giugno, gli effetti di base si invertono, abbassando l'inflazione principale.

Anche l'aumento della domanda che ha spinto la domanda di beni durevoli in primo luogo sta diminuendo.

Questo non è dovuto al fatto che la gente sia a corto di soldi. Durante la pandemia la spesa complessiva delle famiglie è scesa, anche se le misure di stimolo hanno preservato o aumentato i redditi.

In America il cuneo risultante di risparmio in eccesso si aggira intorno ai 2,5 trilioni di dollari, o il 12% del PIL. L'equivalente nella zona euro era il 4,5% del PIL alla fine del 2020. È improbabile che sia già sceso molto.

Però viene speso per cose diverse. Con la riapertura dei servizi, i consumatori pieni di denaro si trovano di fronte alla scelta tra pagare prezzi elevati per i beni che sono stati in grado di acquistare durante la pandemia e comprare il tipo di esperienze di cui molti sono stati affamati per quasi due anni. Di solito scelgono la seconda.

Una nuova speranza?

In termini di inflazione, questo cambiamento può spingere le economie dalla padella alla brace. L'alta domanda di hotel, trasporti e pasti nei ristoranti significa che molte aziende hanno bisogno di lavoratori. E i lavoratori stanno diventando costosi.

Nonostante la crescita di quasi 350.000 posti di lavoro a giugno (e del triplo a luglio, ma con successive drastiche cadute ad agosto e settembre), il settore del tempo libero e dell'ospitalità in America è ancora sette ottavi di quello che era prima della pandemia in termini di occupazione.

I lavoratori per i quali 2.000 dollari in pagamenti di stimolo all'inizio di quest'anno e l'estensione dell'assicurazione di disoccupazione hanno fatto una grande differenza, si trovano in un mercato di vendita.

I salari nei posti di lavoro del tempo libero e dell'ospitalità sono quasi l'8% più alti rispetto al febbraio dell'anno scorso; le offerte di lavoro sono abbondanti. I ristoranti e gli hotel tendono ad avere bassi margini di profitto: dove vanno i salari, è probabile che i prezzi li seguano.

Secondo JPMorgan Chase, i prezzi medi dei servizi in tutto il mondo sono ancora al di sotto del loro livello pre-pandemico.

Chiudere solo la metà di questo divario nella seconda metà di quest'anno aggiungerebbe un punto percentuale all'inflazione media.

In alcuni luoghi, però, il costo del lavoro sembra eliminare completamente il divario, e anche di più. In America i lavoratori mediani richiedono un salario più alto del 3% per accettare un lavoro rispetto a prima della pandemia, secondo un recente sondaggio della Fed di New York. Per i lavoratori a basso salario, il salario necessario è salito del 19%.

Gli economisti americani hanno fornito molte possibili spiegazioni per la riluttanza di molte persone verso lavori offerti per salari pre-pandemici e in condizioni di lavoro pre-pandemiche.

Alcuni danno la colpa all'assicurazione di disoccupazione americana, e pensano che i salari smetteranno di aumentare quando scadranno a settembre (sono già stati ridotti in alcuni stati).

Altri suggeriscono che i lavoratori dei ristoranti non siano disposti a tornare a questi lavori mentre il virus è ancora in circolazione, o che la chiusura delle scuole sta lasciando i lavoratori bloccati senza assistenza all'infanzia.

Nessuna di queste spiegazioni è pienamente soddisfacente. Anche la Gran Bretagna e l'Australia stanno soffrendo carenze di lavoratori in alcuni settori, nonostante non abbiano generosi sussidi di disoccupazione.

Sembra strano che i giovani camerieri, che potrebbero essere vaccinati se lo volessero, vedano i ristoranti in cui i consumatori sono felici di tornare come troppo rischiosi per lavorare.

Un nuovo documento congiunto dell'Università di Harvard e dell'Università del Maryland trova che la disoccupazione aggiuntiva tra le madri di bambini piccoli rappresenta solo una quota "trascurabile" del deficit occupazionale dell'America, contrariamente a quanto si pensi normalmente.

Perché gli economisti sembrano non essere capaci di capire dove vada l'inflazione?

Alcuni speculano sulle cause con le quali è più difficile per gli economisti fare i conti. La cesura psicologica della pandemia può aver dato alle persone il tempo di chiedersi a quale tipo di lavoro vogliono tornare, provocando una ricerca più approfondita, e magari anche curiose incursioni in nuovi territori lavorativi.

Presumibilmente, ad un certo punto, questi "cambi di lavoro" torneranno a lavorare, anche se forse in altri settori. Ma quando ciò potrebbe avvenire non è chiaro.

Infatti, con l'eccezione dei sussidi di disoccupazione rafforzati, nessuno dei presunti fattori causali fornisce un forte senso di quanto durerà la situazione.

Problemi immobiliari ed inflazione

Un altro prezzo con molto spazio per correre è, purtroppo, l'affitto immobiliare. Durante la pandemia, i bassi tassi d'interesse e la richiesta di più spazio hanno innescato uno straordinario boom dei prezzi delle case in tutto il mondo ricco: in aprile le case americane erano il 14,6% più care di quanto fossero un anno prima.

Eppure in America, nella zona euro e in Gran Bretagna, gli affitti rimangono al di sotto del loro trend pre-pandemia; in Australia gli affitti sono scesi per tutta la durata della pandemia.

Gli affittuari hanno più probabilità dei proprietari di casa di aver perso il lavoro nell'ultimo anno, e gli affitti sono altamente ciclici, muovendosi con le fortune dell'economia.

Ma, con la ripresa delle economie e dei mercati del lavoro, ci potrebbe essere un po' di recupero e, se i prezzi delle case sono qualcosa da seguire, un po' di superamento ancora da fare. L'affitto rappresenta un quinto dell'inflazione di base nell'indice preso di mira dalla Federal Reserve.

Salari, affitti e simili dovrebbero continuare a crescere rapidamente perché l'inflazione elevata persista.

Questo potrebbe accadere se l'esperienza della pandemia ha cambiato i dati dell'economia in qualche modo profondo, per esempio aumentando permanentemente il tasso di disoccupazione al quale i salari e i prezzi iniziano ad accelerare.

Ma una via più probabile per un'inflazione persistentemente alta sarebbe un ciclo di aspettative che si auto-avvera.

Finora, le aspettative di inflazione non sono aumentate di tanto quanto l'inflazione stessa.

Prendiamo i mercati finanziari. È di moda prestare molta attenzione alle aspettative d'inflazione degli investitori, come rivelato dalla differenza di prezzo tra le obbligazioni protette dall'inflazione e quelle normali.

Le aspettative sono aumentate costantemente dopo la vittoria elettorale del presidente Joe Biden, che ha portato con sé la prospettiva di maggiori stimoli.

Recentemente, tuttavia, sono scese di nuovo a livelli che sono più o meno coerenti con l'obiettivo di inflazione della Federal Reserve.

Nell'area dell'euro, gli investitori si aspettano ancora che la Bce superi il suo obiettivo d'inflazione nei prossimi cinque anni.

Nel suo avvertimento a cui ci siamo riferiti prima, Haldane ha indicato un aumento delle misure di mercato finanziario a lungo termine delle aspettative per la Gran Bretagna.

Ma a 0,3 punti percentuali al di sopra della media dell'ultimo decennio, questo non è certo un fenomeno da incubo.

Per quanto riguarda i consumatori quotidiani, i sondaggi che pretendono di rivelare le loro aspettative in materia hanno trovato che stanno aumentando, ma solo modestamente.

La minaccia fantasma?

La combinazione di aspettative ancorate e atteggiamenti mutevoli spiega perché le banche centrali, e specialmente la Fed, sembrano finora essere relativamente rilassate riguardo all'inflazione, rendendo chiaro che sono consapevoli dei rischi, ma restando ben lontani da azioni precipitose.

Così, a giugno, la Fed ha segnalato che potrebbe alzare i tassi di interesse due volte nel 2023, prima di quanto previsto in precedenza; alcuni dei suoi responsabili dei tassi hanno persino ventilato la possibilità di farlo l'anno prossimo. Ed i mercati non hanno reagito benissimo a quest'annuncio, seppur per un periodo (fortunatamente) estremamente limitato.

I responsabili della politica monetaria si stanno anche allineando per dire che sono pronti a rallentare gli acquisti di asset della Fed quest'anno.

È possibile che le banche centrali stiano sfidando la fortuna. In passato, le aspettative di inflazione in rapido aumento sono state tipicamente un segno che le cose sono già andate male, non un segno che stanno per accadere.

Né i mercati obbligazionari né gli economisti hanno una grande esperienza nel prevedere l'inflazione, conclude una recente analisi del Peterson Institute for International Economics, un think-tank.

L'idea che le aspettative potrebbero diventare de-ancorate non è la più grande preoccupazione, ma se non è sulla lista delle preoccupazioni, non si sta pensando chiaramente alla questione, ha detto recentemente un ex-consigliere economico senior alla Casa Bianca durante l'amministrazione Obama,

Egli dice che la sua più grande preoccupazione rimane una recessione, perché anche se la sua probabilità è bassa le sue conseguenze sarebbero disastrose.

Oxford Economics, una società di consulenza, vede un 10-15% di possibilità che l'economia americana si sposti in un "regime di alta inflazione" di aumento dei prezzi persistentemente sopra il 5%.

E solo le banche centrali del mondo ricco, nel complesso, hanno il lusso di aspettative d'inflazione saldamente ancorate.

E l'inflazione nei mercati emergenti?

I mercati emergenti, che stanno anche soffrendo l'accelerazione dei prezzi globali delle materie prime e delle merci, devono essere più cauti nel "far uscire il genio dalla bottiglia", per usare un'espressione anglosassone.

Devono anche prestare molta attenzione all'inflazione americana. Quando la Federal Reserve inasprisce la politica monetaria, esercita una pressione al ribasso sulle valute dei mercati emergenti, rendendo più costosa l'importazione di beni e creando un'altra fonte di inflazione locale.

Le valute dei mercati emergenti sono scese in media dell'1,5% dalla riunione della Fed di giugno, che è stata comparativamente più restrittiva.

Questo avviene in un momento in cui le economie dei mercati emergenti sono nel complesso meno sane di quelle del mondo ricco a causa dei loro minori tassi di vaccinazione.

Il compromesso che devono affrontare tra aiutare la crescita e contenere l'inflazione sarà doloroso.

Eppure, anche se alcune banche centrali stanno aumentando i tassi d'interesse, la situazione non si è ancora acutizzata.

Sia la Russia che il Sudafrica hanno recentemente ventilato l'idea di stringere i loro obiettivi d'inflazione (attualmente 4% e 3-6%, rispettivamente). Questo sarebbe assurdo in mezzo alla dilagante pressione al rialzo dei prezzi.

Concludendo...

L'inflazione è sempre da prendere sul serio, anche perché la convinzione che le banche centrali lo faranno agisce come un controllo in sé e per sé.

Se la Federal Reserve trascorre alcuni anni cercando di colpire il suo obiettivo di inflazione del 2% da un livello modestamente superiore, poco male. Ma questa inflazione porta un messaggio in più.

Per la maggior parte degli anni 2010, i politici del mondo ricco non riuscivano a capire perché l'inflazione fosse così bassa, e temevano che fosse oltre il loro potere di aumentarla. È possibile che, anche ora, l'area dell'euro e il Giappone rimangano bloccati in una trappola di bassa inflazione.

L'America ha dimostrato che una notevole combinazione di stimoli fiscali e monetari può far accelerare i prezzi anche quando i tassi di interesse sono bloccati al minimo.

Questa conoscenza può rivelarsi utile ad altri e in tempi a venire. La sfida ora è assicurarsi che il prezzo pagato per questo in termini di spirale dei prezzi non salga troppo.

In pochissime parole: non fatevi prendere dal panico, ma tenete un occhio vigile.