Si fa un gran parlare, da tempo, delle valute digitali create dalle banche centrali, come l'euro digitale. Ma cosa sono? Sono la stessa cosa delle criptovalute, come il bitcoin, l'ethereum, il ripple, il litecoin? Sì e no. Sì nel senso che usano la stessa tecnologia che c'è alla base delle cripto, cioè la blockchain. No nel senso che, essendo versioni digitali delle valute reali già in circolazione, sono profondamente diverse, concettualmente, dalle criptovalute.

Però se ne sta realmente parlando davvero, perché la grande diffusione delle valute digitali (ce ne sono in circolazione più di 6.000 finora), ha reso la trasformazione delle valute tradizionali in una loro versione digitale quasi un must.

Banche centrali e CBDC

Nel 1694 la Banca d'Inghilterra divenne la prima banca pubblica ad emettere regolarmente banconote come alternativa alle monete come mezzo di pagamento.

Tre secoli dopo, il suo compito principale è quello di mantenere la stabilità dei prezzi, proprio come qualsiasi altra banca centrale nel mondo. Ma queste caute istituzioni sono ora in fermento nel parlare di un concetto rivoluzionario, una forma di denaro (vero) che c'è,  non si vede: le valute digitali delle banche centrali, appunto.

Quando si chiede alle banche centrali di tutto il mondo se stanno esplorando le CBDC, un anno fa la risposta era che l'80% di loro le stava esplorando, e ora è quasi il 90%. L'anno scorso, il 40% le stava sperimentando, e ora siamo al 60%. La stragrande maggioranza delle banche centrali sta esplorando le CBDC.

Dalle criptovalute alle CBDC

Poco più di dieci anni fa, è nato un concetto molto innovativo e sicuramente dirompente, il bitcoin. Quest'ultimo mira a creare un sistema in cui il valore può essere trasferito senza un'entità centrale che regoli il meccanismo del sistema. Il bitcoin è un sistema di valuta digitale peer-to-peer: è in grado di funzionare senza intermediari di fiducia, basandosi su un protocollo condiviso tra tutti i partecipanti alla rete. Il bitcoin ha semplicemente preceduto la creazione di un ecosistema innovativo con nuovi attori e nuove logiche di business, cioè il mondo delle criptovalute.

Blockchain, la tecnologia "sotto il cofano" di bitcoin, si è evoluta nel tempo, e ha cambiato radicalmente il rapporto tra utenti diversi che non si fidano l'uno dell'altro.

Queste nuove caratteristiche hanno permesso di abilitare funzioni come la tokenizzazione di beni fisici o monetari, spostando parte dell'economia fisica sulla blockchain stessa.

Il concetto di Stablecoin è nato dalla radice di queste nuove idee. Le Stablecoin sono criptovalute emesse privatamente, generalmente collateralizzate con denaro vero (EUR, USD), beni fisici o attività finanziarie. Come suggerisce il nome, il valore di tali criptovalute è mantenuto "stabile" dall'ancoraggio alle attività sottostanti garantite.

I giganti della tecnologia sono stati tra i primi ad esprimere interesse per il concetto di stablecoin, in particolare sulla creazione di una moneta privata che potesse avere un scopo globale. Il mercato delle stablecoin è cresciuto significativamente nell'ultimo anno. Tether, la più rilevante stablecoin sostenuta dal dollaro, ora capitalizza più di 13 miliardi di dollari.

L'idea di creare più valute private può mettere a rischio l'attuale dinamica monetaria e finanziaria mondiale, spogliando i governi e le banche centrali del loro ruolo istituzionale. Da qui, la significativa necessità per le banche centrali di esplorare e identificare le opportunità all'interno della fucina innovativa guidata dalle possibilità abilitate dalla tecnologia Blockchain.

Alla fine di questo viaggio durato quasi un decennio è nato il concetto di Central Bank Digital Currency, una nuova forma digitale di denaro emessa dalle banche centrali, diversa dai saldi nei tradizionali conti di riserva o di regolamento.

Le CBDC sono una risposta a fenomeni decentralizzati come le criptovalute, i token privati e il declino dell'uso del contante, che risponde al bisogno di supervisione normativa e di stabilità finanziaria, favorendo al contempo l'innovazione.

Il denaro digitale

L'idea del denaro digitale non è nuova. Molti di noi usano carte di debito e di credito o app di pagamento per le transazioni, ma cosa renderebbe diversa una valuta digitale della banca centrale?

Uno dei grandi sviluppi finanziari degli ultimi anni è stato, come detto più volte, l'aumento di popolarità delle criptovalute, con in particolare il bitcoin.

Dopo l'annuncio di Tesla di aver acquistato 1,5 miliardi di dollari di bitcoin nel febbraio 2021, il prezzo di questa volatile criptovaluta è salito a nuovi massimi, dandole una capitalizzazione di mercato teorica che è anche più grande delle due maggiori società di elaborazione dei pagamenti del mondo: Visa e MasterCard.

Persino Facebook sta cercando di entrare in questo campo con l'annuncio del 2019 che avrebbe sviluppato la propria valuta digitale, conosciuta all'epoca come Libra e ora ribattezzata come Diem. E così a quel punto i banchieri centrali hanno iniziato a rendersi conto di essere davvero sotto una certa minaccia. E la domanda è diventata: se non possiamo batterli, ci uniamo a loro?

Gli investitori in bitcoin credono che siccome c'è un limite teorico al numero di bitcoin che possono essere estratti, la criptovaluta diventerà sempre più preziosa in un momento in cui le banche centrali hanno stampato più denaro che mai per arrestare la ricaduta economica della pandemia. Ecco perché la gente a volte chiama il bitcoin "oro digitale".

Instabilità finanziaria? Macché

Molte banche centrali sono preoccupate che l'adozione diffusa di queste criptovalute indipendenti possa indebolire il loro controllo sul sistema finanziario. Questo potrebbe causare instabilità finanziaria, soprattutto perché le criptovalute non hanno le garanzie legali o normative che ha il denaro delle banche centrali.

Quindi, perché non emettere una propria valuta digitale?

Attualmente, i depositi bancari regolari, i contanti e le criptovalute emesse dal settore privato, come Diem e Bitcoin, hanno tutti alcune caratteristiche che li rendono utili, ma la speranza è che anche le CBDC pubblicamente disponibili abbiano tutte queste caratteristiche desiderabili.

A differenza dei propri risparmi in una banca commerciale, che si basano sulla promessa di adempimento della banca, le CBDC sono riconosciute dalla legge e sostenute dal potere della banca centrale, che non può fallire.

Per esempio, se una banca commerciale crolla, una parte dei propri risparmi potrebbe potenzialmente essere spazzata via. Ma questo non sarebbe il caso delle CBDC, che potrebbero essere affidabili come i contanti, comode come un'app di pagamento, ma anche beneficiare della stessa tecnologia blockchain che sta alla base delle criptovalute.

E proprio come i contanti, i CBDC potrebbero essere distribuiti attraverso le banche commerciali, evitando troppe interruzioni al sistema finanziario o alla banca centrale di dover trattare direttamente con molti milioni di cittadini e imprese.

Pensate alle banconote, che sono l'equivalente più vicino alle valute digitali della banca centrale che abbiamo oggi. Tranne che sono su carta, ovviamente. Si tratta di denaro emesso dalla banca centrale e usato quotidianamente nei pagamenti al dettaglio.

Le migliorie

La banca centrale vende banconote alle banche commerciali, e poi le banche commerciali distribuiscono banconote attraverso i bancomat ai loro clienti. Questo significa che tutti potrebbero avere accesso a questa moneta digitale, che potrebbe portare un sacco di vantaggi. Potrebbe rendere i pagamenti più veloci, permettendo regolamenti immediati di conti e nessun ritardo nell'elaborazione. E potrebbe anche rendere i pagamenti più economici.

Nei soli Stati Uniti, il costo aggregato per effettuare pagamenti al dettaglio varia dallo 0,5% allo 0,9% del PIL. Le valute digitali ridurrebbero questi costi.

Significa anche che più persone potrebbero avere accesso ai pagamenti elettronici. Attualmente, oltre 1,5 miliardi di adulti in tutto il mondo non hanno accesso al sistema finanziario e anche in un'economia avanzata come gli Stati Uniti, più del 6% degli americani non ha un conto in banca.

L'emissione di valute digitali potrebbe anche rendere più facile per i governi consegnare assegni di stimolo (come durante la pandemia), o anche fare un passo avanti e fare pagamenti mirati a quelli ritenuti più bisognosi.

La realtà è diversa dalla teoria

Quindi, quanto presto le valute digitali delle banche centrali potrebbero diventare una realtà? La Cina è la grande economia che è più in avanti nello sviluppo delle CBDC. La People's Bank of China sta facendo dei test della sua valuta digitale dall'aprile 2020 con l'aiuto di quattro banche del paese.

Decine di migliaia di consumatori sono già stati coinvolti nel progetto pilota, spendendo due miliardi di yuan in oltre quattro milioni di transazioni. Per la Cina, questo potrebbe anche essere un mezzo per riaffermare il controllo su un sistema finanziario sfidato dalla rapida crescita delle società fintech Ant Pay e WeChat. Queste sono le tecnologie di pagamento dominanti in Cina, e sono nelle mani di Alibaba e Tencent, rispettivamente e, se Pechino può controllarle in qualche modo, non se lo lascerà certo sfuggire.

Per il modo in cui è impostato l'e-yuan, esso sarà ancora effettivamente molto integrato con le banche commerciali, ma è effettivamente una sfida diretta alle tecnologie di pagamento, che alla fin fine stanno cercando di sostituire quelle tradizionali. L'e-yuan avrà il suo portafoglio digitale presso la banca commerciale e, col tempo, la gente probabilmente troverà più conveniente usare quello, e quindi spiazzare Ant Pay, per esempio.

Ci può essere anche una considerazione geopolitica per la Cina, ed è che questo fornisce un meccanismo per allontanarsi dall'uso del dollaro americano. Non c'è dubbio che Pechino, come la Russia, vede il dollaro americano come un vantaggio strategico che hanno gli Stati Uniti.

Il problema è che la maggior parte del commercio, il commercio mondiale reale, è denominato e fatturato in dollari statunitensi, e la Cina questo lo sa benissimo, ed è difficile per loro spingere il renminbi nel sistema finanziario e commerciale globale, ma ci stanno provando.

Ma se avessero una valuta digitale, sarebbe potenzialmente un qualcosa di molto affascinante. Forse questo sarebbe un modo per le persone di pensare al renminbi in un modo diverso e, forse, alla fine, iniziare a scheggiare lo status egemonico del dollaro.

C'è vita oltre la Cina?

Ma non è solo la Cina. La Banca centrale europea ha piani per un euro digitale, anche se potrebbero passare alcuni anni prima che sia disponibile.

Dovranno però affrontare tutte le questioni di antiriciclaggio, finanziamento del terrorismo, privacy degli utenti e tutte le loro informazioni, prima di avere la tecnologia appropriata che porterà alla moneta digitale europea. Questo è un progetto che probabilmente potrebbe richiedere due, tre, quattro anni prima di essere lanciato sul mercato. Anche la FED americana è già avanti con la sperimentazione di un dollaro interamente digitale.

Politica monetaria in pericolo?

Questo ha portato la gente a chiedersi se l'emissione di una moneta digitale della banca centrale potrebbe interferire con l'efficacia della propria politica monetaria.

Le banche centrali hanno affrontato le CBDC, finora, solo come parte di una discussione sui pagamenti. Questa è una discussione per i comitati di politica monetaria, per il consiglio direttivo della BCE, se vogliono usare le CBDC o no, ma è troppo presto per avere quella discussione. Ma, teoricamente, per esempio, se la banca centrale volesse, potrebbe passare i tassi negativi ai possessori di valute digitali della banca centrale?

La domanda è più che lecita, ovviamente. Pensiamo alle CBDC come se fossero il futuro delle banconote; le banconote non accumulano interessi, fini a loro stesse. E così, se si segue questa linea di ragionamento, allora le CBDC non dovrebbero far accumulare interessi. E se si volesse che le CBDC facessero accumulare interessi, allora si starebbe cercando di creare qualcosa di diverso dal denaro elettronico puro e semplice.

Molto dipende da quanto la gente userebbe le CBDC, e nessuna banca centrale vuole che sostituiscano completamente il contante tradizionale, ma piuttosto che lo completino.

Un rischio associato alle CBDC è che in una situazione estrema, come dopo un crollo finanziario, si potrebbe vedere la gente ritirare i propri depositi dalle banche commerciali e scegliere di conservare il proprio denaro in valute digitali, sostenute dalla banca centrale.

Il problema si avrebbe se le CBDC sostituissero i depositi bancari in grande quantità, perché allora quello che succederebbe sarebbe che i risparmiatori potrebbero spostare i loro risparmi dal conto bancario alla CBDC. Allora le banche potrebbero avere un problema di finanziamento. Questo potrebbe avere un effetto sul finanziamento dell'intera economia. La gente potrebbe spostare i risparmi dal conto bancario al CBDC con un semplice clic. E questo sarebbe ovviamente molto pericoloso.

In conclusione

Mentre ci muoviamo verso una società senza contanti, le valute digitali delle banche centrali diventeranno mai affidabili e convenienti come le banconote? Molto probabilmente, anche se potrebbero volerci mesi, forse anche anni.

Come dice il Vice Direttore Generale della Banca d'Italia, Piero Cipollone: "La fiducia nel denaro privato è costruita sulla fiducia nella moneta, e sul fatto che dietro c'è una banca centrale che ha strumenti per mantenere il valore della moneta. Dobbiamo comprare questa fiducia, ed è per questo che dobbiamo rimanere nell'economia, e il modo per rimanere nell'economia è fare in modo che la gente abbia fiducia in noi."